Accessibility and AI

Yellow slime mold on a tree
TC Talk
Accessibility and AI

An interview with Dr. Dawn Armfield of Minnesota State, Mankato about how accessibility intersects with artificial intelligence. She shares about AI in teaching, visual AI, inclusivity, ethics, classroom technology, and her current research on virtual reality for young adults with cognitive disabilities. Find Dawn at her faculty bio or her Instagram @dawn_armfield.

Plus, what does AI have to do with fungus?

Sources and further reading


AB:      Hi  there.  This  is  Abi  with  TC  Talk. That’s  Tech  Comm Talk.

BB:      I  am  Benton,  also  here  with  TC  Talk.

AB:      We  are  here  for  a  special  episode  to be  part  of  the  Big  Rhetorical  Podcast Carnival  2023. The  theme  is  Artificial Intelligence:  Applications  and  Trajectories. This  is  the  fourth  year  of  the  carnival  and we  had  a  great  time  contributing last  year,  our  aliens  episode.

BB:      It  was  fun  because  we  watched movies  with  aliens.

AB:      Specifically  how  communicating  with an  alien  life  form is an  epic  technical  communication  situation. When  I  saw  that  the  theme  this  year  was  AI, I  thought,  well,  we  have something  to  say  about  that. In  fact,  we  did  an  episode  on  that  in the  spring  that  was possibly  less  informative  than just  entertaining  for  us  to  play  around  with, to  see  what  stereotypes AI  has  about  technical  communicators. But  things  have  shifted  since  then, the  tools  have  shifted. Professors  and  researchers  have  had  more  time to  figure  out  how  to  fit  it  into  classrooms. That  doesn’t  mean  there’s not  still  problems  to  be  solved, like  accessibility 

BB:      and  workplace  issues.

AB:      Labor  for  sure.  We’re good  ones  to  be  talking  about  this. Not  as  in  you  and  me,  but  we, as  in  the  field  of  tech comm,

BB:      I  think  we  should  talk about  it  too,  and  we’re  great.

AB:      Oh,  nice.  Well,  in  fact, it  occurred  to  me  when  I saw  the  theme  for  the  carnival  come  out. Hey,  we  have  an  AI expert  in  my  very  own  department.

BB:      That’s  right.

AB:      So  I  figured  this  would  be a  great  time  to  hear  from  her. She  is  surely  more  informed  than  you  and  me.

BB:      Yeah,  I  don’t  even  read  articles. I  mostly  just  read  headlines.

AB:      Shame.

BB:        I  know 

AB:      because  they’re  probably  AI generated  headlines. Due  to  scheduling  issues. Benton  wasn’t  able  to  be  part  of that  conversation  with  Dr.  Dawn  Armfield, but  we  will  play that  interview  in  just  a  moment. Let  me  tell  you  a  little  bit  more  about  her. She’s  an  Associate  Professor  of Tech  Comm  in  the  Department  of  English at  Minnesota  State  Mankato. She  teaches  courses  in  visual  communication, usability  and  user  experience, content  strategy, international  communication,  all  areas  in which  accessibility  and  ethics play  a  key  role. And  we’ll  see  those  themes come  up  in  our  talk. She  has  research  interests in  emerging  technologies, AI, AR,  VR  and  ethics. AI,  of  course,  artificial  intelligence, AR,  augmented  reality,  VR,  virtual  reality. Those  terms  may  come  up  in  our  talk  as  well. I  will  link  to  her  faculty  bio  and  her Instagram  in  the  show  notes  so that  you  can  follow  what  she’s  doing. You  couldn’t  be  a  part  of the  conversation,  but  you  did  listen  to  it.

BB:      I  did.

AB:      Let’s  hear  from  you. What  should  not  readers,  listeners, be  on  the  lookout  for?

BB:      My  perspective coming  in  with  a  pro  labor  stance  and wanting  to  be  in  solidarity with  the  writers  strike and  the  actors  strike. I  was  prepared  to  go Luddite  and  be  like,  no  more  AI. We  stop  them,  we must  fight  them  in  the  trenches. But  the  more  informed perspective  that  Dawn  brings, it  helps  to  give  pause and  give  consideration  to that  impulse  for  me.

AB:      Good. 

BB:      In  my  mind  it  turns  into a  false  binary  of  being an  AI  fan boy  or post-  technologist

AB:      Living  in  the  woods,

BB:      living  in  my  camper.

AB:      That’s  great  to  hear, and  I  think  Hollywood  does not  do  society  any  favors in  terms  of  presenting AI  as  actually  intelligent.

BB:      It’s  not  a  small  part of  the  sci  fi  landscape. The  robots  takeover  genre,

AB:      that  is  not  the  issue  that  we’re  facing. To  treat  it  as  such  gives  it  too  much  power. Everything  that  chat  GPT  spits out  is  based  on something  that  humans  have  already  created. It’s  algorithms  deciding  what  to  spit  out. It’s  not  some  mysterious  mind behind  it,

BB:      Right

AB:      Therefore,  it’s  not  something that’s  fully  out  of  our  control  either. We  don’t  need  to  give into  the  doom  and  gloom  perspective. Were  there  other  things that  stuck  out  to  you?

BB:      AI  accessibility. It  was  really  when  Dawn was  talking  about  it  as  a  field, but  putting  those  two  concepts  together. AI  is  already  used  a  lot  in increasing  accessibility  by  auto  subtitling. But  in  that  context, it  still  needs  to have  a  human  looking  over  its  shoulder.

AB:      Yeah,  I  think  there’s  two  issues  at  least, when  it  comes  to  AI  and  accessibility. And  one  is,  how  can AI  be  used  to  increase  accessibility, which  we  talked  about. And  another,  how  can  AI  tools themselves  be  designed  to be  more  accessible? 

BB:      Yes. Accessibility  of  AI.

AB:.     Right.  Cool.  Stay  tuned. After  the  interview,  we will  have  our  classic  Fun with  Fungus  segment  where  somehow Ben  is  going  to  connect  mushrooms  and artificial  intelligence.  On  to the  interview  with  Dr.  Dawn  Armfield.

AB:      I  think  a  good  place to  start  would  be  the  big  question, what  does  accessibility  have  to  do  with  AI? And  if  in  the  course of  answering  that  question  you  can  give  us a  little  sense  of  what  you  think  of  as AI  and accessibility,  that  would  be  helpful  too.

DA:      Sure,  when  I  think  about  accessibility, it’s  mostly  about  how  can a  wide  range  of  people access  whatever  it  is that  we  might  be  working  on. When  I  teach  accessibility, I  talk  to  my  students  about  not  just  about computers  and  websites  and  things  like  that. While  most  of  them  are computer  science  students, that’s  how  they  will  think  about  it. But  I  also  talk  to  them about  when  you’re  going into  the  grocery  store, are  the  aisles  wide  enough  for  a  wheelchair or  would  someone  with a  walker  be  able  to  handle  them? Are  shelves  too  high  for  somebody who  may  have  some  reach  issues  or, you  know,  who  might  be  impaired  in  the  ways that  they  can  raise  their  hands  or have  any  tactile  problems. So  I  actually  use  the  grocery  store  a  lot because  we’re  all  familiar with  the  grocery  store. So  how  accessible  is  a  grocery  store  for somebody  who  might  have some  kind  of  difficulty, or  even  just  for  someone  who  is shorter  than  average  or  somebody who  is  taller  than average  trying  to  get  to  the  bottom. You  know,  there  are all  these  things  that  we  need  to  think  about. And  so  I  want  them  to  think  about accessibility  every time  they  walk  out  the  door, and  the  majority  of  people  access  this  space.

When  we  talk  about  accessibility, we  really  try  to, of  course,  we  talk  about  universal  design, which  means  that  more  people can  access  it  than  not. And  that  we  make  everything  as open  as  possible  for as  many  people  as  possible. But  we  know  that  there  will always  be  somebody  who  slips through  the  cracks  because  we  just can’t  make  everything  work  for  everyone. We  try  as  hard  as  we  can. Accessibility  is  that,  is  trying  to make  as  much  of  whatever it  is  in  wherever  you are  for  as  many  people  as  possible.

AI,  of  course,  is  artificial  intelligence. And  when  I  think  about  AI, I’m  not  just  thinking  about the  things  that  are  in the  news  right  now  which  are  Bard and  Chat  GPT  the  writing, although  Bard  has  expanded a  bit  to  include  visual, but  there  are  a  lot  of visual  tools  out  there  right  now  that  do  AI. That  is  one  of  the  problems  that  we’re seeing  with  the  actors’  and  writers’  guilds. They’re  talking  about  how visual  AI  will  be  able  to  recreate an  actor’s  face  or  recreate,  or  how textual  AI  can  recreate  a  writer’s  tone. But  AI  goes  even  further. It  can  use  machine  learning  in order  to  give  us  good  search  results. For  instance,  algorithms  will  use artificial  intelligence  to  give us  all  kinds  of  information. It  could  be  used  in  our  cars, in  especially  the  newer  cars with  computers,  or  the  electric  cars, especially  to  adjust  the  ways that  the  car  functions  in  order to  make  it  function  more  economically. AI  is  a  vast  area. While  we  tend  to  be  more concerned  with  the  ChatGPT and Bard  areas  or the  visual  areas  in  our  work, we’ve  been  using  AI  for  decades. At  this  point  we  just  don’t  realize  it.

AB:      I  like  how  with  both  of  those  concepts, you’ve  just  expanded  them  so  much  from how  we  typically  think  of  them,  where  accessibility  is not  just  about  computers, it’s  about  the  grocery  store. AI is  not  just  about  chat  GPT, but  it’s  about  electric  cars. How  do  you  see  those  two  intersecting? 

DA:      Right. There’s  actually  a  field called  AI accessibility.

AB:      Oh cool.

DA:      Oh  yeah, there  is  a  field  that  really  looks  at the  way  that  AI  can help  make  things  more  accessible. For  instance,  when  we are  in  our  electric  car, we  can  read  a  read  out, but  it  can  also  talk  to  our  phones, can  talk  to  us  now  through Siri  or  Google  Assistant  or  whatever. These  are  all  AI  functions that  help  us  work  through different  ways  of  having accessibility  to  the  things  that  we  use. There  is  a  caveat  to  this. In  order  for  AI  and accessibility  to  work  together, we  have  to  be  diligent as  the  humans  behind  it  and pay  attention  to  whatever  it  is  producing. There  has  to  be  human  oversight  at  all  times. We  can’t  just  rely  on the  AI  to  make  things  accessible. We  need  to  test  it, and  we  need  to  make  sure  that  it’s working  properly  and  not  giving output  that  would  be disinformation  or  misinformation  or  that could  be  harmful or  it’s  just  giving  us  gibberish, right.  There  always  has to  be  that  human  oversight into  the  ways  that AI  is  helping  with  accessibility.

AB:      Yeah,  and  I  think  it’s  really  easy  for people  to  have  a  set  it  and forget  it  mentality  about  AI, like  let’s  just  let  it  do  its  thing. And  our  field  of  technical  communication, I  think  we  have  this  tendency towards  being  more  critical. It  seems  like  it’s  a  great  fit  for people  in  our  field  to be  aware  of  those  kinds  of  things.

DA:      Yeah,  so  this  summer  I  actually  had my  foundation  level  students do  an  e-mail  using  AI. So  they  had  to  write  me  an  AI  about  what  is technical  communication  and  how  will it  work  for  them  in  their  field,  right? So  they  actually  had to  bring  their  discipline into  the  AI  output, but  then  I  also  asked them  to  answer a  few  questions  afterwards  and  say, okay,  so  what  did  it  get right  and  what  did  it  get  wrong? Where  can  you  see  this going  way  off  the  rails? And  what  did  you  have  to  correct  in that  e-mail  to  me in  order  to  make  it  correct? I  think  it’s  up  to  us  in tech comm  to  really  think  about these  things  and  say  it’s a  tool,  that’s  what  it  is. It’s  a  tool  and  it’s  an  awesome  tool, but  it  can  also  be  a  really  dangerous  tool. And  we  have  to be  those  critical  thinkers  about AI  and  think  about  how  can  we use  it  to  make  our  jobs  easier, but  not  use  it  to  the  point  of where  we  just  do  leave  it  to  do  its  thing.

AB:      Mm  hmm.  So  now  that  we  have the  broad  strokes  of  accessibility  and  AI, now  I  want  to  move  on  to  the tell  me  about  yourself  question. But  I’m  especially  interested in  what  kind  of  background, whether  it’s  teaching,  or  professional, or  personal,  that  led you  to  your  interest  in  this  topic.

DA:      I’ve  worked  in  IT  since  I  was  in  my  ’20s and  I  worked  in IT  departments  and  did  a  lot  of  the  IT  work. Usually  it  was  for  public  service, like  the  county  or a  university  or  things  like  that. I’ve  always  worked  in  and  around the  computer  area  of those  businesses  or  those  organizations. Whatever  it  is  with computers  or  with  technology, I’m  always  really  interested  in what  is  coming  and how  will  it  affect  the  humans. On  the  other  end,  even  in the  early  ’90s  when  I was  first  doing  online  chat, and  I  would  think  about  online chat  at  that  time, people  were  always  thinking, all  right,  it’s just  a  computer  out  there,  right? We  weren’t  thinking  about the  people  on  the  other  end. And  then  eventually  we  got to  this  place  where  we  were  thinking,  okay, there  are  actually  people  on  the  other  end, but  I’ve  always  thought  about  that, how  is  this  affecting the  people  who  are  either  using  it  or who  are  engaging  with  it  or  who are  having  it  used  on  them. So  how  can  we  think  about these  technologies  and  the  humanity that  is  engaging  with  them? My  professional  life  engaged  in  that.

But  then  when  I  started  doing  my  education, all  of  my  work  was  about  technology. I  didn’t  major  in technical  communication  in  my  undergrad, but  I  actually  did  a  website for  one  of  my  junior  level  writing  classes. And  my  professor  said,  oh, there’s  an  entire  field  that  does  this  kind of  work  that  you  might be  interested  in,  right? That’s  how  I  got  introduced to  technical  communication. And  it  just  seemed  like that  right  fit  for  me,  that  I  am very  technology  oriented  and  even though  technical  communication is  not  just  about  that, it  fit  with  the  kind  of  person that  I  am  and  the  kinds of  interests  that  I  have, but  also  with  accessibility. Having  worked  in  web  design  and  in distance  learning  and  in instructional  design  and  things  like  that, taught  me  about  how accessibility  is  super  important. I’ve  had  these  two  things coming  at  me  all  of  the  time, the  technology  and  the  accessibility, and  thinking  about  the  people  at the  other  end  of  this  and  how  to  use  both  of those  in  order  to meet  our  audience’s  needs  at  all  times.

AB:      You majored  in  geology,  am  I  right?

DA:      Yeah.

AB:      Okay. Glad  I  remember  that  correctly.

DA:      Was  a  double  major actually,  it  was  English  and  Geology, but  I  wanted  to  write for  National  Geographic.

AB:      Oh,  that  sounds  fun.

DA:      I  thought,  oh,  if  I  have  a  science  background and  an  English  background, then  I  could  do  that.

AB:      My  next  question,  you  answered  this  earlier. What  are  some  examples  of accessibility  challenges with  AI  technologies?

DA:      Yeah,  of  course,  it’s  the  human  oversight, but  it’s  also  that  we  need  to think  about  AI  just  as that  tool  and  not think  about  it  as  a  cure  all. AI  can  be  an  amazing  tool. Like  this  summer,  I was  playing  with  it  quite  a  bit to  create  visual  information, just  to  play  with  it and  to  use  images  that  I  was creating  in  AI  for  say  like a  logo  or,  my  nephew  and  I  were making  up  band  names  and  we  were creating  band  paraphernalia  with  AI. But  we  also  had  to be  really  careful  and  think  about are  the  things  that  that  AI is  pulling  in,  are  they  copyrighted? So  we  have  to  think  about  where’s this  information  coming  from  or where’s  this  image  coming from  or  where  is  this  data  coming  from? Is  it  copyrighted  information that  we  are  using? And  if  I  wanted  to  use  it  as a  logo  or  just  to  have  fun, am  I  being  a  responsible  user to  the  artist  who  first  created  this  or  is this  a  wholly  newly created  thing  that  the  AI actually  came  up  with  just by  me  telling  it  what  to  create? The  answer  is  typically  no, that  it’s  pulling  images from  all  over  the  place  to  pull into  the  system  to use  in  whatever  it  is  that  you’re  creating. We  have  to  be  really  responsible  and think  about  the  ethics  behind  it  as  well.

And  then  I  think  that  an  overreliance  on AI  could  create  spaces that  might  seem  accessible, but  that  could  actually  cause  problems. For  instance,  we  might  use  AI  to create  a  syllabus  which  is  fun. I  did  that  for  a  class  and  it  was  fun. Of  course,  I  had  to  tweak  it  quite  a  bit. But  one  of  the  issues with  it  is  that  when  I  asked  it  to, and  creating  a  syllabus for  a  class  that  I’m  not  even  teaching, I  was  just  trying  to  play  with  it. It  had  information  that  could  be considered  not  appropriate  for  all  audiences. Not  that  it  was  using  swear  words or  that  it  was  using information  that  was  R  rated or  X  rated  or  anything like  that.  It  was  nothing  like  that. But  there  is  a  bias  in  AI  because  typically AI  algorithms  are  written by  white  men,  right? And  so  there  is  a  natural bias  built  into  this, where  if  I  asked  it  to  pull  up  authors, it  was  pulling  up  white  male  authors for  me  for  that  syllabus. I  think  I  saw one  female  author  in there  and  no  people  of  color. So  we  have  to  really  think  about those  biases  that  AI  is  creating  as  well.

When  I’ve  done  visual  information  and I’ll  just  say  create  a  woman  walking  a  dog, it  almost  is  always  a  white  woman. I  have  to  specify  a  person  of  color, we  have  to  think  about  those  biases  as  well. That  does  create  a  barrier  to  accessibility, because  if  people  of color  are  not  seeing  themselves in  the  AI  or  not  finding that  accessibility  within  the  AI, then  they’re  not  a  part  of that  conversation  and  they  need  to  be. Accessibility  can  be  even  more  foundational. I  think  it’s  not  just about  getting  along  and  getting  into  a  space, but  it’s  about  how  we fit  within  those  conversations.

AB:      And with  the  syllabus  example, it’s  a  good  reminder  that  when  you use  AI  to  generate  a  genre, it’s  pulling  from  what  is,  not what  ought  to  be  right

DA:      Right.

AB:      or not what’s  inherently  right. I  was  wondering  too,  if your  syllabus  had  policies, because  I  can  imagine from  an  accessibility  standpoint, if  it’s  drawing  from what’s  out  there  already, then  if  instructors  haven’t been  thinking  in  terms  of  accessibility, then  that’s  not  going  to  be reflected  in  things  like attendance  policies  or  what  mediums you  can  use  to  create  in. Did  you  see  any  of  that? 

DA:      Yeah. In  fact,  one  of  the  biggest  ones was  you  cannot  use  a  phone  in  this  class. But  in  my  classes,  that  is  never  a  rule. I’m  like  use  whatever  technology you  can,  just  be  responsible  about  it. I  would  never  have  that  in  my  syllabus, but  it  seems  to  be  a  big enough  rule  out  there. I’m  guessing,  especially  say  like  in a  math  class  where  they  might  use it  for  tests  or  whatever,  things  like  that. But  I  don’t  do  tests. I want  them  to  use  their  technology. But  that  was  one  of  the  big  ones. But  that’s  also  an  accessibility  issue. We  might  have  a  student  who needs  to  record  the  class  because their  brain  just  might  not process  things  as  fast  as  we’re  talking. So  they  might  have  to  go  back  and  re-listen, and  re-listen  and  re-listen  in order  to  get  to  where  we  need  them  to  be. Right? So  that  could  be  an  accessibility  issue. Or  they  might  need  to  be able  to  pull  things  up  because they  can’t  remember  things  as easily  as  somebody  else  might  be  able  to. And  that’s  okay. I  think  these  phones  have  made  my  memory  go. So  I  totally  understand  that. Right.  Because  we  have  so  much  at our  fingertips  now  that  we don’t  have  to  remember  as  much. So  creating  those  kinds of  policies  is  definitely  an  issue.

AB:      Yeah,  yeah. And  I  can  see  instructors possibly  pushing  back  and  saying, well  if  somebody  needs an  accommodation,  they  can  ask  for  it. And  it’s  like,  yes,  that’s  usually  built  into like a university’s  accessibility  policy. But  the  point  of  accessibility  is  to not  require  someone  to  have to  overcome  that  obstacle  in  the  first  place.

DA:      Yeah,  so  that’s  really  interesting. I  also  follow  some  Reddit  forums on  accessibility  and  on  professors. And  a  lot  of  professors  write about  accommodation,  a  lot  of  them  do. And  how  they  demand that  their  students  bring  in a  form  from  disability  services before  they  will  ever  make  accommodations. So  that  might  be  built  into  policies  as  well. And  I  didn’t  see  any  of  that in  mine,  but  I  also  did, I  didn’t  have  it  look for  disability  services  policies. So  yes,  there  would definitely  be  that  kind  of  an  issue  as  well. Because  I  know  that  that  conversation is  going  on  with  other  professors, not  just  in  the  United  States  but  also in  parts  of  Europe,  because the Reddit boards  have people  from  all  over  the  world  on  them. I  think  that  that definitely  could  be  an  issue.

AI  has  actually  been a  really  big  conversation in  these  discussion  boards. I  think  so  many  of  them  are  against  it. It’s  really  interesting, even  computer  science  professors are  against  their  students  using  it. But  isn’t  it  incumbent  upon  us  to  be the  responsible  people  to  say  use  it  wisely? Let  me  show  you  how  to  use  it, or  let’s  talk  about  how  we  can  use  it, because  you  might  be  able  to  show me  a  different  way  of  using  it,  right? Let’s  have  that  conversation about  using  it  and  being  ethical  about  it. The  very  first  thing  I  have my  students  do  is  they read  an  article  about  the  ethical  use  of  AI. We  start  there,  then  we  build  from  that.

AB:      Yeah,  because  people  are  going to  use  it. 

DA:      They  are. I  don’t  see  it  as  any  different  as using  a  graphing  calculator. That’s  how  I  look  at  it. For  a  long,  long  time, those  were  barred  in  classrooms. But  then  it  got  to  the  point  where so  many  students  had  it  that  there had  to  be  policies  made  up  about  it,  right? There  had  to  be  talks  about  how  to ethically  use  this  in  the  classroom.

AB:      Don’t  get  distracted  playing  snake or  whatever  that  little  game  was.

DA:      Right.  Exactly. 

AB:      That  would be  the  least  of  the  concerns  I’m  sure.

DA:      But,  but  the  AI  things can  totally  be  that  way. We  can  totally  have  a  lot  of  fun  with  it. But  you  can  also  see where  if  you’re  not asking  your  students  to think  about  it  critically, then  they  could  just  use  it  to  write  a  paper, not  even  think  about  that  paper. But  then  they’re  missing  out  on the  whole  point  of  the  paper,  right? They’re  missing  out  on  that  growth potential  in  creating  something. Even  if  they  use  AI  and they  go  back  through  and  they  edit  it. At  least  they’re  thinking  about  it. They’re  thinking  about  that  topic. They’re  seeing  what  AI  is  saying  about  it. But  then  they’re  also  saying,  okay, but  that  didn’t  quite  make sense  and  I  need  to  rework  this. So  if  we  give  them those  tools  to  use  it  responsibly, then  I  think  that  we’re  doing  a  better  job.

AB:      Yeah.  That  active  engagement and  that  reflection  is  so  important.

DA:      Yeah.

AB:      My  next  question  is  about,  well, you’ve  talked  about  teaching  a  little  bit, but  what  has  your  research revealed  about  accessibility  and  AI? And  I  know  you’ve  been  on sabbatical  for  the  past  year, so  this  might  be  your  chance to  let  us  know  what  you’ve  been  up  to.

DA:      Well,  the  majority  of my  research  has  been  on  using, using  extended  realities, which  AI does  have  a  part  in  this, especially  in  augmented  reality. You’ll  see  AI  in augmented  reality  quite  a  bit, but  it’s  also  in  virtual  reality. Not  necessarily  as  much  in the  ones  that  I’ve  been  working  in, but  what  we  have  seen, because  we’ve  actually  been  using AI  models  in  helping  us  think  about how  to  create  our  presentations or  how  to  think about  different  parts  of  our  writing  process. Or  to  even  think  about  what kinds  of  questions  could we  ask  our  participants  in  our  project. Our  project  has  been  working with  young  adults  with  cognitive  disabilities to  create  their  lived  experiences of  using  public  transportation and  going  to  work. They  create  their  lived  experiences through  virtual  reality  experiences. They  take  a  lot  of  pictures  and they  do  recordings  of  their  voices. And  they  do  videos, and  then  they  put  these  into a  virtual  reality  environment.

But  one  of  the  things  that  we  were doing  when  we  were actually  creating  one  of these  is  thinking  about, okay,  well,  how  could  they  use AI  to  help  them  do  this  as  well? How  could  I  assist  them in  creating  their  spaces  more  easily. Because  virtual  reality  environments, even  if  you  use  the  easiest  one  out  there for  someone  with  a  cognitive  disability, it  can  be  difficult. Or  if  they  have  mobility  issues moving  anything,  right? So  we  have  these  accessibility  issues in  creating  these  environments. So  how  can  we  use AI  in  order  to  help  them  create  this?

One  of  the  things  that  we  thought about  doing  is  actually  having the  students  talk  to the  AI  and  use voice  recognition  instead  of  typing. Talk  to  the  AI  and  say, I  want  to  create  an  environment  that talks  about  this  and  this  is  my  experience. And  then  they  can  get a  more  robust description  of  their  experience. And  then  they  can  copy  those  words  and place  them  into  a  VR  environment. Or  they  can  use  the  visual. The  visual,  sorry,  I  have way  too  many  acronyms  going  on  in  my  head. They  can  use  the  visual  AI  in order  to  create  a  scene  that  they  hadn’t actually  participated  in  on the  bus  or  that  they  had  and they  hadn’t  gotten  a  picture  of, right. So  they  could  do  a  scene.

And  my  nephew  and  I  actually did  this.  We  were  talking  about, okay,  You  didn’t  get a  picture  of  you  at  night  time  on  the  bus. So  let’s  create  an  image  of  that  using  AI. And  we  did,  but  we  actually  did it  riding  a  bus  in  space,  right? So  he  had  a  moon  behind  him  and  he  had this  space  mobile  or  something  like  that. But  it  actually  added  his  personality  into that  environment  in  a  different  way than  just  his  image  and  his  voice. So  he  and  I  had  talked  about  doing  that. We  didn’t  actually  put  it  into our  final  presentation, but  it  was  something  that  we  had discussed  and  we  had  talked  about making  in  order  to kind  of  give  him  some  creativity  in  that. Because  sometimes  virtual  reality  can  seem like  you  just  replace  this here  and  this  here  and  this  here. And  where’s that  creativity  when  you’re  trying to  explain  a  situation  or  give  instructions? Even  because  really,  basically  what the  VR  experiences  are, are  instructions  on  how  to  ride  a  bus when  you  have  this  kind  of  a  disability. How  can  we  put  some  creativity  into  that, beyond  just  creating  the  environment? That’s  what  we’ve  been working  on  and  the  ways that  we’ve  been  thinking  about  using  AI.

AB:      It  seems  to  me  that  one  of the  goals  of  this  work  is to  help  designers  gain more  empathy  for  these  audiences. Does  that  sound  right?

DA:      Yeah,  not  just  designers, but  also  thinking  about  community  services. If  somebody  from  the transportation  department in  this  specific  community sees  how  people  are  using  their  buses or  having  difficulty  using  these  buses, how  can  they  make accessibility  to  the  buses  better? Or  how  can  the  teachers  understand the  issues  that  the  young  adults  are  having? Because  they’re  in  a  transfer  program, so  they  actually  have  teachers that  are  doing  all  of  this  with  them. Accessibility  is  at the  core  of  this  research. It  is  everything  in  this  research, understanding  accessibility to  public  transportation  or accessibility  to  jobs  is really  where  we  started, and  we  just  are  using  technology  to  help build  that  out  and help  create  more  equitable  spaces.

AB:      Yes,  you’re  using  AI  really thoughtfully  and  intentionally to  create  more  access, whereas  I  can  see how  uncritical  use  of AI  could  shut  out  more  audiences.

DA:      Right,  exactly.

AB:      What  do  you  want  technical communication  students  or  instructors or  professionals  to  know about  accessibility  and  AI?

DA:      Oh,  that’s  a  good  question. I  think  this  would  be  with  anybody. I  want  them  to  know that  AI  is  a  powerful  tool when  it  comes  to  accessibility. It  can  open  up  spaces, but  it’s  also  incumbent  upon us  to  use  it  just  as  that  tool, use  it  as  one  of  the  tools  in our  toolbox  to  create  a  more  equitable  space. We  have  to  be  intentional  and  we  have to  be  empathetic about  the  ways  that  we  use  it. We  have  to  understand that  it  automatically  leaves some  demographics  out  and it  will  be  important  for us  to  bring  them  back  in. It’s  just  a  tool, that’s  all  it  is.  It  is  not  a  cure. All  it  can  help  us create  these  environments that  are  more  accessible, but  they  are  not  completely  accessible. We  have  to  intervene and  make  the  space  even  more  accessible.

AB:      So  it’s  not  a cure-all, but  it’s  not  necessarily something  to  be  scared  of  either.

DA:      I don’t  think  we should  be  scared  of  it  at  all. I  think  that  we  should  just  see  it  as an  extension  of  our  documenting  process, right.  Word  has  been telling  us  and  giving  us  suggestions or  Google  Docs  has  been  giving us  suggestions  for  years. It’s  already  using  AI. But  now  instead  of just  giving  us  a  little  words or  phrases  to  end our  sentences  or  to  include, now  it’s  giving  us  entire  paragraphs or  entire  papers. But  we  have  to really  think  carefully  about  that,  would  you? When  you’re  writing  your  e  mail  and  it  says, here’s  the  end  of  that  phrase,  right? And  you  can  hit  your  enter just  to  include  that  phrase. Is  that  really  the  phrase that  you  wanted  to  use? Does  that  convey  the  meaning? As  we  in  technical  communication know  every  way  that  we  use  a  word  has a  different  meaning  and  it can  impact  our  audience in  either  positive  or negative  or  neutral  ways. We  have  to  think  about are  those  words  that  the  AI  is  using, Are  they  the  right  ones? If  they’re  not,  where  do  we go  in  and  correct  for  that?

AB:      I  did  get  a  suggestion  in my  Outlook  as  I  was drafting  an  e  mail  that  I probably  should  have  listened  to. But  at  the  time  I  was  like, what  does  that  have  to  do  with  anything? It  was  like  giving  suggestions  for  tone. And  I’m  like,  this  is the  most  boring  e-mail  ever. How  could  tone  matter?  And  after  I  sent  it, of  course,  I  saw  that instead  of  hello,  I  had  typed, hell,  I  mean, I  doubt  the  recipient  thought  I  was, you  know,  opening  an  e-mail  with  profanity. But  it  was  just  kind  of  funny.

DA:      But  it’s  true,  right?  It  gives  us that  opportunity  to  just  click, and  just  go  through  or to  click  no  or  whatever. And  we  do  it  just  automatically these  days  because  it’s  just  right  there. We’re  so  used  to  it,  but  we  have  to start  thinking  about  all of  that  intentionally. I  don’t  always  use those  suggestions  like  you  didn’t. Sometimes  I  do. Especially  if  it  knows  that  I’ve  written the  same  sentence  like  50  million  times, I’m  going  to  use  that. Or  it  might  also  make  me  think,  okay, you  might  overuse  that  phrase, why  don’t  we  try  something  new? AI  has this  really  great  possibility  of  helping  us think  even  more  deeply  about  language or  even  communication  as  a  whole. Because  if  we’re  talking  about the  visual  AI  as  well, I  think  it  can  help  us  really  think about  the  way  that  we  communicate. Deeper  ways  to  ask  us  to  be  more exact  and  to  be precise  in  the  ways  that  we  communicate. It’s  going  to  pull  in  a  lot  of randomness  or  a  lot  of  generalities. But  in  most  things  that  we  do, we  need  more  precision. It  will  require  us  to  really read  carefully and  think  about  that  precision.

AB:      That’s  such  a  good  point. Is  there  anything  else that  you  want  to  share? Anything  I  should  have asked  you  that  I  didn’t.

DA:      I  think  maybe  about AI  policy,  when  we’re  thinking  about AI  policy,  instead  of  thinking  about it  as  something  that  could  ruin  a  classroom, think  about  it  in  ways  that  it  can  be a  positive  fixture  in  a  classroom. But  beyond  that,  I  was  actually  listening to  a  podcast  this  morning about  the  writers’  strike. And  they  were  actually  talking about  AI  and  how the  writers  are  really concerned  about  AI  taking  over. The  podcaster  said something  to  the  effect  of, right,  well  if  it’s  the  writers  now, it  could  be  the  teachers  tomorrow,  right. AI  could  take  over  their  jobs  or  AI could  take  over  a  secretary’s  job or  something  like  that. It’s  up  to  us  to  start creating  policy  about  the  use  of AI  and  to  encourage our  unions  because  that’s what  they  were  actually  talking  about, was  unions  to  include  that  in the  language  of  our  contracts, to  say  AI  is  a  tool  but  it  is not  a  replacement  for the  kind  of  works  that  work  that  humans  do. We  have  to  be,  again, very  intentional  about  AI  and  how we  let  it  run  us  or  we  run  it.

AB:      Perfect. Thank you so much.

DA:      You’re welcome.

AB:      What  about  Fung?

BB:      What  about  fungi?

AB:      Yeah

BB:      This summer  I’ve  got  a  stack  of logs  in  the  backyard  that  had oyster  mushrooms spontaneously  fruit  out  of  them, which  made  me  happy. Oyster  mushrooms  are  relatively easy  to  identify  because  they only  grow  on  wood  and they  don’t  have  poisonous  lookalikes.

AB:      Excellent.  Did  we  eat  them?

BB:      We  did.  I  mean,  at  least  I  did.

AB:      Okay. 

BB:      I  think  you  did  too.

AB:      You  snuck  them  into  something?

BB:      I  think  that  I  just sauteed  them  and  had them  with  like  rice  or  something.

AB:      Oh,  okay.

BB:      I  thought  you  had  some,  but  maybe  not.

AB:      I  probably  did  and forgot.  Let’s  try  to  connect  it. Do  you  think  AI  could  be  used  to successfully  identify mushrooms  that  are  safe  to  eat? It  probably  already  is. I  know  there’s  got  to  be an  app  out  there  somewhere.

BB:      I  know  that  in  my  foraging  groups, not  only  for  mushrooms  but  for  plants  too, people  will  use  something  like  Google  Lens. You  know,  it’s  basically  AI. Take  a  picture  of  this  with my  phone  and  tell  me  what  it  is,

AB:      like  a  reverse  Google  Image  search, 

BB:      Kind  of. Yeah. So  again,  if  you  haven’t  heard  me  say  before, the  first  rule  of  foraging, never  eat  anything you  cannot  positively  identify.

AB:      Google  lens  is  not  sentient.

BB:      No,  it  is  not.  This  is definitely  a  case  where  we do  that  whole  human  over the  shoulder  thing.  On  the  foraging  groups, like  someone  will  have  a  screenshot  of like  Google  lens  told  me it’s this, is  it  actually  this? Mushrooms  are  pretty  hard  to discern  in  some  cases  anyway. Real  mycologists  will  weigh  in  and  say, no, 

AB:      You  have  real mycologists  in  your  foraging  group?

BB:      Amateur  mycologists are  real  mycologists, but  there  are  a  few in there.

AB:      Citizen technical  communicators.

BB:      Yeah,  there  was  something I  was  going  to  say

AB:      About  oyster  mushrooms?

BB:      Oh,  it  does  connect  to  AI. I  believe  the  growth  patterns of  slime  mold  actually map  fairly  well  onto the  distribution of  dark  matter  in  the  universe.

AB:      Mind  blown. 

BB:      Yeah,  I actually  heard  about  this  on Planetary  Radio.  Host  interviewed the person  who noticed  the  similarity  and used  the  growth  pattern  of

AB:      slime  mold,

BB:      of  slime  mold  to  help  inform  the automated  looking  for dark  matter  algorithm?  Algorithm.

AB:      That  is  wild  stuff.

BB:      Yes.

AB:      There  you  go  folks. That’s  your  fun  with  fungus  segment. I  wish  I  could  say  that  you can  follow  TC  Talk  on  Twitter, but  I  have  been  using  it less and less.

BB:      Why  is  that?

AB:      Let’s  not  get  into  it  now.

BB:      He who  shall  not  be  named?

AB:      Right.  I  will  still  engage  minimally  just for  TC  Talk  promotion  purposes  but  it’s  A  R, underscore  Balle  B  A  K,  K, E  if  you  want  to  follow  me there  and  if  I  decide  to  jump  ship, I  will  let  you  know  to  where  I  am  jumping.